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Dangerous Creole Liaisons

By Jacqueline Couti

June 30 2016

http://liverpooluniversitypress.co.uk/products/74457

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Description

Dangerous Creole Liaisons explores a French Caribbean context to broaden discussions of sexuality, nation building, and colonialism in the Americas. Couti examines how white Creoles perceived their contributions to French nationalism through the course of the nineteenth century as they portrayed sexualized female bodies and sexual and racial difference to advance their political ideologies. Questioning their exhilarating exoticism and titillating eroticism underscores the ambiguous celebration of the Creole woman as both seductress and an object of lust. She embodies the Caribbean as a space of desire and a political site of contest that reflects colonial, slave and post-slave societies. The under-researched white Creole writers and non-Caribbean authors (such as Lafcadio Hearn) who traveled to and wrote about these islands offer an intriguing gendering and sexualization of colonial and nationalist discourses. Their use of the floating motif of the female body as the nation exposes a cultural cross-pollination, an intense dialogue of political identity between continental France and her Caribbean colonies. Couti suggests that this cross-pollination still persists. Eventually, representations of Creole women’s bodies (white and black) bring two competing conceptions of nationalism into play: a local, bounded, French nationalism against a transatlantic and more fluid nationalism that included the Antilles in a “greater France.”

Descriptif (en français)

Cette étude se plonge dans les écrits du 19e siècle; elle s’intéresse à la littérature antillaise, ou portant sur les Antilles, née de la plume de colons créoles ou de voyageurs en mal de dépaysement. Ce travail offre un regard qui décortique quelques exemples de cette création littéraire pour enrichir les discussions au sein des études caribéennes. Ces dernières concentrent trop souvent leurs efforts ou leur attention sur le 20e siècle. Mon analyse considère l’imagerie sexualisée du corps féminin transformé en symbole de la nation afin de faire ressortir le caractère politique des œuvres examinées à partir de 1806. Cette approche révèle la façon dont les représentations corporelles des femmes créoles, quelle que soit leur couleur, mettent en scène deux conceptions concurrentes du rapport à la nation. La première, délimitée et restreinte, est celle d’un nationalisme français—local, ancré dans l’idée d’un pur terreau ancestral. La seconde, plus fluide, correspond à une vision d’un nationalisme transatlantique qui situe les Antilles françaises dans une ‘plus grande France’ et qui élargit les notions de frontières.

Ce livre s’intéresse à ce que certains pourraient considérer comme les balbutiements d’une littérature ou une pré-littérature sans intérêt, une littérature trop souvent taxée d’exotisme et de mièvrerie. Et que dire de sa myopie quant à certaines injustices et inégalités sociales voire sociétales? Après tout, ces productions littéraires, n’ignorent-t-elles pas les aspirations et revendications des descendants d’Africains dont les ancêtres ont été réduits en esclavage et libérés après une âpre lutte? Ainsi qu’auraient-elles d’important à dire? Dangerous Creole Liaisons questionne ces a priori. Pour ce faire, cette monographie examine les procédés que les auteurs blancs originaires des Antilles à l’instar des voyageurs de passage utilisent pour construire et manipuler les différences sexuelles et raciales. Cette démarche méthodologique dévoile en quoi leurs contributions souvent biaisées participent à l’élaboration de l’identité nationale française et à sa conception d’appartenance à la nation au 19e siècle. L’un des buts est d’offrir une compréhension plus riche de ces phénomènes tels qu’ils sont perçus de nos jours. (Pour plus d’information, lire article sur http://pluton-magazine.com/2016/02/07/a-la-rencontre-de-soi/)

 

Review:

This is an ambitious, original, well informed and richly documented study of a neglected corpus. One of the real strengths of the book is the weaving together of writings by novelists, journalists, historians and travellers, Creoles and non-Creoles alike, to produce an analysis that sheds new light on an important period of Martinican history. Maeve McCusker, Queen’s Unversity , Belfast.

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Jacqueline Couti’s important book Dangerous Creole Liaisons demonstrates that while a politically turbulent nineteenth-century France was defining itself, in turns, as an empire, a monarchy, and a republic, a corpus of writers in Martinique, mainly white and heretofore little-known, was producing texts that both dialogued with and opposed the prevailing French discourses of nationhood. In doing so, her study counters the received notion that Aimé Césaire (followed by Frantz Fanon, Edouard Glissant, Patrick Chamoiseau, and Raphaël Confiant) was the inaugurator of a distinctively Martinican literature, and that his Martinican predecessors were mere imitators, in form and content, of French prose and verse. Couti writes that belying the “fallacy of a monolithic French colonial discourse,” the writers in question not only divorced themselves from mere imitation, they also introduced distinctive notions of gendered race relations and transatlantic nationalisms that “still haunt[] the French Caribbean imaginary” and influence Martinican identity construction today.—Paula Sato, Kent University